El espectáculo de la lluvia de perseidas

Foto: NASA/JPL

El espectáculo de la lluvia de perseidas

12 de Agosto del 2017

Como cada año por estas fechas, los pequeños destellos de luz de las perseidas iluminan las noches de agosto. En esta ocasión su pico de actividad será la madrugada del sábado 12 al domingo 13 de agosto, cuando se podrán observar hasta cien estrellas fugaces por hora.

Para disfrutar de este espectáculo astronómico solo hay que situarse en un lugar oscuro lejos de la contaminación lumínica de las poblaciones.

Entre finales de julio y finales de agosto, la Tierra atraviesa todos los años en su trayectoria alrededor del Sol la estela de partículas que deja el cometa Swift-Tuttle, lo que provoca que multitud de partículas, llamadas meteoroides, choquen contra la atmósfera.

Este es el fenómeno que está detrás de la famosa lluvia de estrellas de las perseidas. Reciben su nombre porque emergen de la constelación de Perseo, en el horizonte noreste, y parece que se dirigen en todas direcciones.

También se las conoce popularmente como lágrimas de San Lorenzo, por aparecer en torno a la festividad de este santo.

La mayoría de los meteoroides que las originan son tan pequeños como un grano de arena, y cuando se cruzan con nuestro planeta impactan contra la atmósfera a más de 210.000 kilómetros por hora, una velocidad equivalente a recorrer nuestro país de norte a sur en menos de 20 segundos.

En estos fragmentos el choque produce un aumento de temperatura de hasta 5.000 grados en una fracción de segundo, lo que hace que se desintegren y emitan el destello de luz que recibe el nombre de meteoro o estrella fugaz.

Esta desintegración ocurre a gran altura, normalmente entre los 80 y 100 kilómetros sobre el nivel del suelo. Las partículas más grandes (del tamaño de un guisante o mayores) pueden producir estrellas fugaces mucho más brillantes que reciben el nombre de bólidos.

En esta ocasión la Luna interferirá en la observación del fenómeno, y empobrecerá las condiciones de visibilidad. Aun así, se estima que habrá un máximo de unos cien meteoros por hora en su pico de actividad, que este año  será la noche del 12 al 13 de agosto, el mejor momento para observar esta lluvia de estrellas.

La estela de partículas que deja el cometa Swift-Tuttle está detrás del fenómeno.

Para disfrutar de las perseidas no es necesario utilizar telescopios ni ningún otro tipo de instrumento óptico. Solo es necesario observar el cielo desde algún lugar lo más oscuro posible y lejos de la contaminación lumínica de pueblos y ciudades.

“El cometa Swift-Tuttle completa una órbita alrededor del Sol cada ciento treinta y tres años aproximadamente, y cada vez que se aproxima a nuestra estrella se calienta y emite chorros de gas y pequeñas partículas sólidas que forman la cola del cometa”, explica  Alejandro Sánchez, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC).

Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente de Meteoroides, de la NASA, en el Centro de Vuelo Espacial Marshall, explica sobre este fenómeno que “las estelas de los meteoros que rozan la Tierra son largas, lentas y coloridas; y constituyen una de las clases de meteoros más bellos”.

Además, recomienda observar el cielo entre las 23:00 p.m. y las 3:00 a.m., hora local. Antes de la medianoche la tasa de meteoros será baja, pero irá aumentando a medida que avanza la noche, con un pico antes del amanecer que puede alcanzar los 50 meteoros por hora, cuando la constelación de Perseo está en lo alto del cielo.

Para obtener mejores resultados, aconseja Cooke, “aléjese de las luces de la ciudad”.

Las Perseidas más brillantes se pueden ver desde las ciudades, menciona, pero las ráfagas más espectaculares, compuestas por meteoros tenues y delicados, sólo se podrán observar en zonas rurales.

La lluvia de meteoros de las Perseidas es uno de los acontecimientos más esperados por los amantes de la astronomía, y considerada por muchos como la mejor lluvia de estrellas del año.

Los meteoros que producen se encuentran entre los más brillantes de todas las lluvias de meteoros. Exploradores, esta es una buena oportunidad para acampar.

Con información de la Agencia SINC